欢迎来到机器人时代
2016-10-6 作者:干晔 来源:汽车电子应用
在中国广东省的一家看起来并不具未来感的工厂内,9台机器人在做着140名全职工人的工作。这家叫做樱奥厨具的工厂为欧美厨房生产水槽。机械臂会从半成品堆中抓起水槽,把它们打磨得闪闪发亮,再将它们放到自动行驶的小车上,小车会将这些水槽带到一个与电脑相连的摄像头前,进行最终的质量检验。

 

在中国广东省的一家看起来并不具未来感的工厂内,9台机器人在做着140名全职工人的工作。这家叫做樱奥厨具的工厂为欧美厨房生产水槽。机械臂会从半成品堆中抓起水槽,把它们打磨得闪闪发亮,再将它们放到自动行驶的小车上,小车会将这些水槽带到一个与电脑相连的摄像头前,进行最终的质量检验。

广东省是中国制造业增长的发动机,去年创造了6150亿美元的出口额,超过了中国出口总额的四分之一。在广东省的这一地区,工人的薪资标准约为每月 4000元人民币。高昂的人工成本让企业于四年前开始购买机器替代人力。这家每天出口1500个水槽的企业在机器人上的投资超过300万美元。工厂的老板打算未来能用机器人换掉更多的人力,因为在他看来“这些机器比人力更便宜、更精确、更可靠” 。

在整个中国南方沿海制造业地带,成千上万个与樱奥厨具厂类似的企业正在向自动化转型。这是一场政府支持的、由机器人带动的工业革命,其规模之大是前所未有的。自2013年以来,中国每年采购的工业机器人超过了其他任何国家,包括德国、日本和韩国等高科技制造业巨头。根据国际机器人联合会(International Federation of Robotics,IFR)的说法,到今年底,中国将超过日本,成为全球运用工业机器人最多的国家。IFR甚至称,中国颠覆性变化的速度是“机器人历史上独一无二的”。

不仅仅是中国,全世界都在迎接一场通往“机器人时代的竞赛”。

但与以往有所不同的是,随着人工智能的发展,尤其是机器深度学习等技术的进步,机器人征战的市场除了以往所涉及的核心工业市场以外,进一步拓展至自动驾驶汽车、物联网等更广泛的市场。当然,这也激起了有关机器人崛起所带来的好处和威胁的辩论。

根据风投研究机构CB Insights的数据,去年,美国在人工智能领域的投资增加逾一倍,至5.87亿美元。据研究机构IDC的数据,这帮助推动全球投资每年增长17%,该机构预测,到2019年,机器人市场的规模将从710亿美元增加近一倍,达到1350亿美元。

人工智能领域的投资者和专家称,在该领域的投资飙升让美国在主宰机器人新时代的竞争中抢占先机,人工智能领域即将成为最具战略重要性的行业之一。有业内人士预测,随着这种技术扩大到工厂生产线以外,美国和中国将从主宰传统工业机器人的日本和德国手中夺走领军地位。

不过老牌机器人企业也纷纷行动起来以免落后。机器人四大家族之一的工业机器人制造商日本发那科(Fanuc)宣布将在今年年底前开始将其40万台已安装机器联网,以收集操作数据并改善机器性能。

此外,不断有其他行业的企业跨界进入机器人领域。比如,中国家电巨头之一的美的集团重金并购库卡机器人,进一步落实其“双智”战略(即智慧家居和智能制造),全面布局工业机器人和服务机器人领域。

而在深度学习、人工智能方面,谷歌和Facebook等美国互联网公司则一直引领在这一领域的投资,美国硅谷更是出现了人工智能和机器人领域更广泛的创业潮。而投资了埃隆•马斯克旗下的特斯拉汽车和SpaceX两家公司的投资人Steve Jurvetson 则表示,改变机器人的新技术“现在已就绪”,而且相当先进,足以对其他行业产生颠覆性影响。

计算机科学家、《奇点临近》(The Singularity Is Near)一书的作者 Ray Kurzweil坚信,机器人技术的革命性发展正在使我们接近下一个历史性的一幕——世界经济会在技术的驱动下再次发生阶跃式变革。而前两次发生类似的快速增长分别是,在人类获得农业生产的力量之后,全球经济规模大约每900年增长一倍(在人类发展农业以前,全球人口及世界经济规模大约每25万年增长一倍);工业革命之后,全球经济增长再次加速,自二战以来全球经济大约每15年增长一倍。

而下一个急速增长的时间点,被Ray Kurzweil称作的“奇点”,则是这样一个时间点——即不再是由人类开发新技术,而是新技术本身会开发新技术,并以一种远超我们想象的速度开发新技术。在奇点之后,我们的文明会被置于半机械人、或上传到云端的大脑、或基因强化的超级生物、或别的什么能极快提升自身智力的东西控制之下。

当然,这听上去有点像科幻片,似乎还离现实世界有点遥远。但是,眼下毋庸置疑的是,在全球范围内的“与机器的赛跑”已经全面展开。

 

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